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La chimiothérapie regroupe les traitements médicamenteux ayant pour but la destruction des cellules cancéreuses, avec plus ou moins de toxicité.

L’administration des chimiothérapies peuvent être par voie orale ou par voie intraveineuse. Les tumeurs ne sont pas toutes sensibles aux mêmes chimiothérapies. 

La chimiothérapie ne désigne donc pas un médicament, mais un principe de traitement qui regroupe un large éventail de médicaments.

Chimiothérapie par voie orale

Durée

La durée totale dépend elle aussi du protocole mais il existe quelques standards. 

Pour certains cancers le nombre de cycles varie de 2 à 4. Dans les cancers du sein après chirurgie, on réalise en général 6 cycles de chimiothérapie.

Fréquence d’administration

La fréquence d’administration dépend du protocole de chimiothérapie choisi par le médecin.
Elle peut être quotidienne (souvent en cas de prise orale), ou une fois par semaine, ou une chimiothérapie tous les 15 jours, 3 semaines …

Chimiothérapie par perfusion 

Durée

La durée de perfusion est variable : de 10 minutes à plus de 72 heures.
Les perfusions de chimiothérapie peuvent être réalisées en hôpital de jour en ambulatoire ou en hospitalisation classique, ou parfois en Hospitalisation à Domicile (HAD). 

La perfusion peut parfois nécessiter l’implantation d’une chambre implantable dans une veine située au niveau du cou. 

Effets secondaires

La chimiothérapie est très souvent accompagnée d’effets indésirables.

La prévention et le traitement d’éventuels effets indésirables passent par la bonne collaboration du corps médical (médecin généraliste et médecin cancérologue) et par la connaissance, par le patient. 

Les troubles digestifs

1) Les nausées et les vomissements

Ils peuvent apparaître dès le début de la chimiothérapie et se prolonger dans les 5 jours suivants. Ces vomissements sont très bien maîtrisés par les médicaments disponibles par voie intraveineuse ou par voie orale.

2) La diarrhée

Quelques chimiothérapies peuvent donner des diarrhées et il ne faut pas hésiter à appeler son médecin cancérologue et médecin généraliste si une diarrhée persiste pour éviter le risque de déshydratation. 

3) La constipation

Les traitements de chimiothérapie entraînent rarement de la constipation. Elle est généralement dû aux antalgiques ou aux anti-vomitifs. N’hésitez pas à contacter votre médecin généraliste qui vous prescrira des laxatifs. 

4) Les irritations de la bouche

Les chimiothérapies peuvent entraîner des inflammations de la bouche (mucite), responsables de douleurs, et d’ulcérations ressemblant à des aphtes. 

En prévention pour éviter cet effet indésirable :

  • retirer son appareil dentaire la nuit, 
  • pratiquer des bains de bouche, 
  • éviter l’alcool, 
  • éviter les aliments épicés ou acides.

La modification des phanères

Ongles 

Les ongles peuvent devenir cassants, striés ou foncés, ce qui est réversible à l’arrêt du traitement.

La chute des cheveux

La chute des cheveux reste un des effets indésirables majeur des traitements de chimiothérapie mais cela ne concerne que certains traitements. 

Un casque réfrigérant à poser sur la tête le temps de la chimiothérapie en début de traitement semblerait diminuer la perte des cheveux. Les perruques sont une alternative.

Les troubles cutanées

  • allergies (démangeaisons, rougeurs…),
  • réactions cutanées sur les paumes des mains et des plantes des pieds à signaler au médecin,
  • éviter le soleil pendant la chimiothérapie.

La toxicité hématologique

Une surveillance par prise de sang réalisée en cours de chimiothérapie permet de vérifier s’il y a une baisse des globules blancs, des plaquettes et des globules rouges. Une baisse trop importante des globules blancs peut entraîner une infection et une fièvre qui doit alerter si elle survient. La baisse de globules rouges peut entraîner une fatigue. La baisse des plaquettes peut poser, très rarement, des problèmes hémorragiques. 

Certains médicaments peuvent rendre les veines plus fragiles. La peau sur leur trajet peut être colorée.

La toxicité neurologique

Certains produits peuvent entraîner des sensations de fourmillements dans les mains et les pieds, ou bien des sensations de froid qui doivent être précisés au médecin.

Des troubles de l’audition et de l’équilibre

Ces troubles sont plutôt rares.

Grossesse

La contraception  est indispensable en cas de traitement de chimiothérapie notamment durant le 1er trimestre de la grossesse. Attention car certains contraceptifs sont contre-indiqués en cas de cancer (comme les oestrogènes dans le cadre du cancer du sein).